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Selección natural: Variación

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1. Variación 

La variación es la primera magnitud que define el potencial evolutivo de una población. Sin variación no hay evolución. Aunque el grado de variación existente en una población puede venir determinado por la selección natural, la variación es un principio explicativo en sí misma (Lewontin, 1974). Se parte de su existencia y sólo posteriormente se podrá analizar cómo la selección la modula. El análisis y descripción de la variación en la naturaleza ha jugado y juega un papel principal en los estudios evolutivos experimentales (Lewontin, 1974). Se distinguen varios niveles de variación. Así, la variación puede ser fenotípica o genotípica. La primera puede subdividirse a su vez en morfológica, fisiológica o conductual. Otra forma de clasificar la variación es en cuantitativa y cualitativa. La cuantitativa puede ser continua o discreta. Al tratar con la variación cuantitativa, un parámetro estadístico descriptivo de la variación es al mismo tiempo un concepto y parámetro evolutivo básico: la varianza poblacional (σ2). Este parámetro es de importancia fundamental en la ecuaciones dinámicas para caracteres cuantitativos o biométricos (Lande, 1976b; Bulmer, 1980).


La variación cualitativa es conocida normalmente como polimorfismo. Ford (1964) define un polimorfismo excluyendo la mutación como su causa, pero es posible la existencia de un polimorfismo con frecuencias apreciables en más de una variante por equilibrio entre la mutación y la deriva (Kimura 1968, 1983). Luego, una definición más general de polimorfismo genético es la presencia en la misma población de dos o más alelos en un locus, cada uno con una frecuencia apreciable, bien sea estable o transitoriamente (Cavalli-Sforza & Bodmer, 1971). Como Ford (1971) señala, la simple presencia de un polimorfismo en una población advierte de una situación importante para estudiar y detectar selección en acción. Para la descripción de los polimorfismos genéticos (factores mendelianos) se usan las frecuencias genotípicas y/o alélicas. También se utilizan parámetros como la heterocigosidad media por locus, H (o conjunto de loci, H), o medidas de la varianza genética (Hedrick, 1983; Weir, 1990). Las causas de la variación fenotípica son atribuibles a componentes genéticos y ambientales (Falconer, 1981). La fuente última de variación genética es la mutación (Watson et al., 1987).


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Antonio Barbadilla




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